23 Juin 217 av JC: La bataille de Raphia

Après avoir suivie les affaires grecs, la deuxième partie de l’histoire politique du monde hellénistique reviens sur les affaires d’Asie et notamment la Coele-Syrie, territoire disputé entre les empires lagides et séleucides depuis un siècle.

La bataille de Raphia aussi connu sous le nom de bataille de Gaza est le choc décisif qui fit tourner à la faveur de l’Egypte la quatrième guerre de Syrie.L’armée égyptienne commandé par le jeune Ptolémé IV Philopator arrête l’armée Seleucide d’Antiochos III au porte du royaume.C’est à cette occasion que pour la première fois sera utilisé par la dynastie lagide des soldats indigènes.

Pour comprendre l’affaire, il faut remonter à la jeunesse d’Antiochos III dans les années 220.Encore inexpérimenté et influençable, il se laissa convaincre pas son puissant conseiller, Hermias, de lancer une campagne en Syrie.En effet, les conditions étaient supposées favorables pour réaliser l’obsession séleucide de conquérir la Syrie.Cette campagne lancé en 221 se heurta aux solides défenses égyptiennes mises en place par Ptolémé III Evergète au Liban et se solda très vite par un échec complet.La guerre fut donc abandonné et l’affaire resta sans suite car Antiochos III faisait face à plusieurs rebellions.

L’affaire repris en 219, Ptolémé IV règne depuis 221 et il est dominé par les personnalités encombrantes et très impopulaires que sont ses deux conseillers, Agathocle et Sôsibios.Le moment paraissant favorable, Antiochos III, débarassé d’Hermias, décide de reprendre le combat.Il rencontre au début un grand succès, facilité par la trahison du commandant qui l’avait défait en 221.Celui-ci, un mercenaire étolien du nom de Théodote, s’estimait mal récompensé par le souverain lagide pour ses efforts.C’est ainsi qu’a l’hiver 219, l’armée séleucide a bien avancé et Antiochos accepte de négocier convaincu que l’issue lui sera favorable.Une trève de quatre mois est proclamée.

Ces quatre mois seront mis à profit par Sôsibios pour reconstituer l’armée égyptienne dont une bonne partie a été perdu en Syrie.Celle-ci comprendra entre autre 20 000 indigènes équipés en hoplites sur un total de 75 000, fait tout à fait révolutionnaire qui s’explique par l’urgence de la situation.Mais cette décision sera lourde de conséquences pour l’avenir, à partir de cette époque les troubles indigènes seront endémiques.

En 218, Antiochos III achève la conquête de la Coelé-Syrie à l’exception de quelque place mais l’armée égyptienne n’a pas encore été engagé.L’année 217 sera décisive.A la belle saison, l’armée égyptienne sort au devant de l’armée séleucide.La rencontre a lieu à Raphia à la frontière de l’Egypte et de la Palestine.Après un début prometteur pour Antiochos, la bataille se termina en désastre pour le séleucide.Le Basileus se retira rapidement vers Antioche pendant que Ptolémé IV recuperait son ancien domaine syrien à l’exception de Seleucie de piérie.L’Egypte ne poussa pas son avantage et une armistice mis fin à la guerre.

Cette victoire accorda un répis à l’Egypte  pour quelques années,  mais jamais Antiochos ne renonça à son projet.

Carte de Syrie

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